El sofisticado explorador de la NASA, Perseverance, despegó de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida, la mañana del jueves 30 de julio para iniciar la exploración del planeta Marte. 

El lanzamiento se llevó a cabo en el cohete Atlas V el cual marcará con este su 85va misión desde su lanzamiento inaugural en 2002. 

«Con el lanzamiento de Perseverance, comenzamos otra misión histórica de exploración», expresó Jim Bridenstine, administrador de la NASA.

La llegada de Perseverance está pautada para el 18 de febrero de 2021, cuando se espera que aterrice en el cráter Jezero. El helicóptero Ingenuity Mars permanecerá unido al vientre de Perseverance los primeros 60 días en la superficie de Marte.

Esta maravilla de la ingeniería se convierte en el primer helicóptero que intenta volar en otro planeta.

Perseverance narra su despegue

La cuenta de Perseverance Mars Rover, en la red social Twitter, documentó el momento histórico. 

  1. «Los cohetes sólidos se alejan, y realmente estoy aumentando la velocidad».
  2. «He pasado la parte más accidentada del viaje. — adiós a mi revestimiento protector y hola al gran más allá». 
  3. «El refuerzo de la primera etapa está lejos. La etapa superior de Centauro ahora me está dando la próxima explosión de velocidad».
  4. «La primera quemadura de Centauro está completa. Ahora un poco de relativa calma, mientras avanzo unos treinta minutos en órbita terrestre, en preparación para la quemadura número dos. Eso es lo que me enviará al espacio interplanetario».
  5. «Aquí vamos: ha comenzado la segunda quemadura de Centauro. El empujón final».
  6. «Quemaduras de cohetes completas. Último paso: separarse de Centauro y seguir mi camino».  

Los datos de navegación obtenidos de la Red de Espacio Profundo de la NASA, recibidos unos 20 minutos después de su despegue, señalaban que la nave espacial está perfectamente en camino a Marte. 

La información recibida indicaba que Perseverance había entrado en un estado conocido como modo seguro, es decir, las condiciones no están dentro de sus parámetros preestablecidos. En ese caso todos los sistemas, excepto los esenciales, se apagan hasta que recibe nuevos comandos del control de la misión.

La explicación que señala la NASA es que probablemente una parte de la nave espacial estaba un poco más fría de lo esperado debido a que se encuentra fuera de la sombra de la Tierra. Actualmente se realiza una evaluación integral que devuelva a Perseverance la configuración adecuada para el viaje.

Jezero. Pasado húmedo en Marte.

La misión de astrobiológica del Perseverance es buscar signos de vida microscópica en el planeta Marte, mediante la exploración geológica en el cráter Jezero, a fin de demostrar claves tecnológicas que ayudarán a preparar futuras exploraciones robóticas y humanas.

«El cráter Jezero es el lugar perfecto para buscar signos de vida antigua», expresó Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica de la NASA en la sede de la agencia en Washington.

La NASA eligió este cráter como lugar de aterrizaje basándose en la posibilidad que ésta área fue el hogar de un antiguo delta. Los científicos ven evidencias que conducen a que el agua transportó minerales arcillosos al lago del cráter, lo cual posibilita el hallazgo de vida microbiana en el lecho del lago o en los sedimentos de la costa.

Se podrían despejar interrogantes fundamentales acerca del la posibilidad de que exista vida más allá de la Tierra. Actualmente la NASA en colaboración con la ESA (Agencia Espacial Europea) trabajarán para para llevar las muestras a un orbitador, una vez en la Tierra, se  someterán a un análisis profundo por parte de científicos de todo el mundo.

De cara al futuro en el Planeta Rojo.

Perseverance abrirá un valioso camino a las próximas misiones. La tecnología MOXIE se convertiría en uno de los elementos básicos en las misiones a Marte, ya que se encuentra diseñado para demostrar la conversión de dióxido de carbono marciano en oxígeno; lo cual a proporcionará oxígeno para combustible de cohetes y aire respirable.

Perseverance se considera el rover más capaz de la historia, por encima de los pioneros Sojourner, Spirit, Opportunity y Curiosity, así lo manifestó Michael Watkins, director del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

La misión Perseverance Mars 2020 forma parte del enfoque exploratorio de la Luna a Marte más grande de Estados Unidos.

Y, aunque como lo señaló John McNamee, gerente de proyectos de Mars 2020 en JPL, «todavía hay mucho camino entre nosotros y Marte», el 18 de febrero de 2021 Jezero y Perseverance tendrán un encuentro cercano.

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