La nave espacial Cassini entró en la fase final de su misión, con una serie de recorridos de reconocimiento alrededor de Saturno.  

De acuerdo con el Laboratorio de Propulsión Jet (JPL), durante estos recorridos, Cassini se acercará a Saturno a una distancia entre 1.010 y 1.060 millas por encima de las nubes exteriores del planeta.

“A medida que realiza estas cinco inmersiones en Saturno, seguido por su inmersión final, Cassini se convertirá en la primera sonda atmosférica en llegar a Saturno”, dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en JPL, en un comunicado emitido por la NASA.

“Ha sido siempre una meta en la exploración planetaria enviar una sonda dedicada a la atmósfera de Saturno, y estamos sentando las bases para la exploración futura con esta primera incursión”, añadió.

Durante estos recorridos, Cassini también llevará a cabo observaciones detalladas  de las auroras de Saturno, la temperatura y los vórtices de los polos del planeta.    

Se espera que la nave encuentre una atmósfera lo suficientemente densa, como las encontradas durante sus recorridos alrededor de la luna Titán, que requiera el uso de sus pequeños propulsores de cohetes para mantener la estabilidad

“Los vuelos de reconocimiento de Cassini alrededor de Titán nos prepararon para estos rápidos pasos a través de la atmósfera superior de Saturno”, dijo Earl Maize, gerente de proyecto de Cassini en JPL.

“Gracias a nuestra experiencia pasada, el equipo confía en que entendemos cómo se comportará la nave espacial en las densidades atmosféricas que nuestros modelos predicen”.

Su encuentro lejano con la órbita del satélite Titán, el 11 de septiembre, desviara la órbita de la nave y la enviará a su inmersión final hacia el planeta el 15 del mismo mes, culminando un viaje de 20 años.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA ) y la Agencia Espacial Italiana. Fue lanzado en 1997 y llegó a Saturno en 2004.